💩Desgraciados manchados de tinta: La batalla por el alma de la libertad digital que tiene lugar dentro de tu impresora💩

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Desde su fundación en la década de 1930, Hewlett-Packard ha sido sinónimo de innovación, y muchos son los ingenieros que han tenido motivos para elogiar sus osciladores, minicomputadoras, servidores y PCs de gran rendimiento. Pero con el cambio de siglo, la compañía ha cambiado su nombre a HP y se ha enfocado en formas sórdidas de separar a los infelices dueños de las impresoras de su dinero. Las empresas de impresión han destacado durante mucho tiempo en esta práctica deshonrosa, pero HP es realmente una innovadora, el Darth Vader líder de la industria de la sordidez, siempre dispuesto a hacer un “trato” y luego alterarlo más tarde para inclinar las cosas aún más a su favor.

La empresa acaba de batir su propio récord, convirtiendo su plan “Tinta gratis de por vida” en un plan de “Páguenos $0.99 cada mes por el resto de su vida o su impresora dejará de funcionar“.

Muchos negocios ofrecen algunos de sus productos a bajo precio con la esperanza de estimular las ventas de sus artículos de mayor margen: probablemente has oído hablar del modelo “navajas y cuchillas” (falsamente) atribuido a Gillette, pero lo mismo ocurre con las habitaciones de hotel y los buffets baratos de hotles, y los teléfonos celulares baratos que se encierran en un plan mensual punitivo y eternamente recurrente.

Las impresoras son imanes de estafadores, y toda la industria ha estado luchando una guerra fría con sus clientes desde que el primer empresario inteligente tuvo la idea de rellenar un cartucho y conformarse con meros beneficios astronómicos, socavando así los márgenes verdaderamente galácticos de los fabricantes. Esto provocó una carrera armamentística en la que los fabricantes de impresoras dedican cada vez más ingenio a bloquear los recambios, chips y cartuchos de terceros en las impresoras, a pesar de no haber sido pedido nunca por ningún cliente.

Lexmark: La ventaja de ser el primero en llegar

Pero a pesar de todos los deshonrosos logros de los ingenieros antiusuarios de la industria de la impresión, no debemos olvidar las innovaciones que sus departamentos legales han sido pioneros en el campo de la intimidación basada en la tinta y el tóner. La ventaja de ser el primero en hacerlo es para IBM, cuyos abogados ganaron una licitación (sin éxito) para usar la ley de derechos de autor para evitar que un competidor, Static Controls, modificara los cartuchos de tóner usados de Lexmark para que funcionaran después de ser rellenados.

Un poco más de una década después de no conseguir que los tribunales eliminaran los controles estáticos, Lexmark fue vendida a la empresa matriz de Static Controls. Lamentablemente, la agresiva cultura jurídica de Lexmark vino acompañada de sus otros activos y, un año después de la adquisición, los abogados de Lexmark avanzaron una teoría radical de la ley de patentes para luchar contra las empresas que rellenaban sus cartuchos de tóner.

HP: Aparece un desafio

Las peleas de Lexmark fueron por los cartuchos de las impresoras láser, llenos de polvo fino de carbón que se vendían a precios que rivalizaban con los diamantes y otras formas exóticas de ese elemento. Pero las impresoras láser son un nicho de mercado relativamente pequeño: el verdadero volumen de acción está en las impresoras de inyección de tinta: cartuchos baratos, semidesechables y deportivos (medio) llenos de tinta a precios que rivalizan con los antiguos Veuve-Clicquot.

Para la industria de la inyección de tinta, la tinta era oro líquido, e innovaron sin cesar en la búsqueda de formas de exprimir hasta la última gota de beneficio de la misma. Las empresas fabricaban cartuchos especiales que sólo estaban llenos hasta la mitad para incluirlos en las nuevas impresoras, por lo que había que sustituirlos rápidamente. Diseñaron pruebas de calibración que utilizaban grandes cantidades de tinta y, a pesar de toda esta calibración, nunca lograron que una impresora registrara que aún quedaba mucha tinta en el cartucho que, de forma  inexplicable, llamaba “vacío” y del que se negaba a extraer.

Pero todo este ingenio estaba a merced de los propietarios de las imprensoras, que simplemente no respetaban lo suficiente a los accionistas de las empresas de impresión como para vaciar voluntariamente sus cuentas bancarias para rellenar sus impresoras. Cada vez que las empresas de impresión encontraban una manera de cobrar más por menos tinta, sus clientes desleales buscaban tercamente competidores que rellenaran o remanufacturaran sus cartuchos, u ofrecieran cartuchos compatibles.

La seguridad es el primer trabajo

Dejar fuera a estos rivales se convirtió en el primer trabajo. Cuando tus clientes rechazan tus productos, siempre puedes recuperar tu negocio privándolos de la opción de ser clientes de un competidor. Los cartuchos de impresora pronto se erizaron de “chips de seguridad” con protocolos criptográficos para identificar y bloquear los cartuchos recargados de terceros y remanufacturados. Estos chips eran normalmente de ingeniería inversa rápida o se obtenían de cartuchos desechados, pero luego las empresas de impresión utilizaron dudosas reclamaciones de patentes para que las autoridades aduaneras los confiscaran al entrar en los Estados Unidos.

Aquí también vemos la hermosa sinergia de la ingeniería antiusuario y la abogacía anticompetitiva. Es realmente conmovedor ver a estos dos campos tradicionales rivales en grandes empresas cesar las hostilidades y unir fuerzas.

Desgraciadamente, el esfuerzo que se hizo para asegurar a HP de sus clientes dejó muy pocos recursos para proteger a los clientes de HP del resto del mundo. En 2011, el investigador de seguridad Ang Cui presentó su investigación sobre las vulnerabilidades de las impresoras de HP, “Imprímeme si te atreves“.

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Cui descubrió que simplemente escondiendo el código dentro de un documento malicioso, podía actualizar silenciosamente el sistema operativo de las impresoras HP cuando el documento se imprimía. Su código de prueba de concepto era capaz de buscar y recoger los números de la Seguridad Social y de las tarjetas de crédito; sondear la red de área local; y penetrar en el cortafuegos de la red y permitirle circular libremente por ella utilizando la impresora comprometida como puerta de entrada. Ni siquiera tuvo que engañar a la gente para que imprimiera sus documentos trucados para apoderarse de sus impresoras: gracias a los malos fallos, pudo encontrar millones de impresoras HP expuestas en la Internet pública, cualquiera de las cuales podría haber sido secuestrada con un malware inamovible simplemente enviándole un trabajo de impresión.

Los riesgos de seguridad que plantean los defectos de ingeniería de HP son graves. Los delincuentes que piratean sistemas integrados como impresoras y routers y cámaras de CCTV no se conforman con atacar a los propietarios de los dispositivos, sino que también los utilizan como botnets para realizar devastadores ataques de denegación de servicio y de rescate.

Para HP, sin embargo, el mecanismo de “actualización de seguridad” incorporado en sus impresoras era un medio para proteger a HP contra sus clientes, no para proteger a esos clientes contra la incorporación a redes de bots o el robo de los números de tarjeta de crédito que imprimieron y enviaron a los delincuentes.

En marzo de 2016, los propietarios de impresoras de inyección de tinta de HP recibieron un mensaje de “actualización de seguridad disponible” en la pantalla de sus impresoras. Cuando tocaron el botón para instalar esta actualización, sus impresoras mostraron el comportamiento normal de actualización de seguridad: una barra de progreso, un reinicio y luego nada. Pero esta “actualización de seguridad” era en realidad una bomba de relojería: un temporizador de cuenta atrás que esperó durante cinco meses antes de que se disparara en septiembre de 2016, activando una función oculta que podía detectar y rechazar todos los cartuchos de tinta de terceros.

HP había diseñado esta maliciosa actualización para que las impresoras infectadas estuvieran asintomáticas durante meses, hasta después de que los padres compraran sus útiles de vuelta al colegio. El retraso aseguró que las advertencias sobre la “actualización de seguridad” llegaran demasiado tarde para los propietarios de las impresoras de HP, que para entonces ya habían instalado la actualización ellos mismos.

Los propietarios de impresoras HP se indignaron y así se lo comunicaron a la compañía. La empresa trató de capear el temporal, primero diciendo a los clientes que nunca se les había prometido que sus impresoras funcionaran con tinta de terceros, luego insistiendo en que los cierres patronales eran para asegurar que los propietarios de las impresoras no fueran “engañados” con cartuchos “falsos” y, por último, prometiendo que las futuras actualizaciones de seguridad falsas estarían claramente etiquetadas.

HP nunca reveló qué modelos de impresora atacó con su actualización, y un año después, lo hicieron de nuevo, esperando una vez más hasta después de la temporada de regreso a la escuela para escenificar su ataque furtivo, dejando varados a los padres con un año de cartuchos de tinta inútiles para las tareas escolares de sus hijos.

No eres dueño de nada

Otras empresas de impresión han imitado las tácticas de HP, pero HP nunca ha perdido su ventaja, encontrando nuevas formas de transferir dinero de los propietarios de las impresoras a sus cuentas en el extranjero libres de impuestos.

La última jugada de HP desafía la base de la propiedad privada en sí misma: ¡un esquema audaz! Con el programa de tinta instantánea de HP, los propietarios de las impresoras ya no son dueños de los cartuchos de tinta o de la tinta que contienen. En su lugar, los clientes de HP tienen que pagar una cuota mensual recurrente basada en el número de páginas que prevén imprimir de mes en mes; HP envía por correo a los suscriptores cartuchos con suficiente tinta para cubrir sus necesidades previstas. Si se excede el número de páginas estimado, HP le factura por cada página (si decide no pagar, su impresora se niega a imprimir, incluso si hay tinta en los cartuchos).

Si no imprimes todas las páginas, puedes “pasar” algunas de ellas al mes siguiente, pero no puedes acumular las páginas de un año para, por ejemplo, imprimir tu novela o documentación fiscal. Una vez que alcanzas el número máximo de páginas “guardadas”, HP aniquila cualquier otra página por la que hayas pagado (pero continúa facturándote cada mes).

Ahora, puede que estés pensando, “De acuerdo, pero al menos los clientes de HP saben en qué se están metiendo cuando sacan una de estas suscripciones“, pero has subestimado el ingenio de HP.

s1105906_sc7_0HP manifiesta que sus ofertas pueden ser retiradas en cualquier momento. Por ejemplo, el plan de suscripción “Tinta gratis de por vida” de HP ofrecía a los propietarios de impresoras 15 páginas al mes como medio para tentar a los usuarios a probar su plan de suscripción de tinta y para obtener algunos ingresos adicionales en los meses en que estos clientes excedían su límite de 15 páginas.

Pero los clientes de Tinta Gratis de por Vida tuvieron un desagradable shock a finales de octubre: HP había cancelado unilateralmente su plan “tinta gratis de por vida” y lo había reemplazado por “un plan de $0.99/mes para toda la eternidad o tu impresora dejará de funcionar“.

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Tinta en época de pandemia

Durante la pandemia, las impresoras caseras se han vuelto mucho más importantes para nuestras vidas. Los maestros de nuestros niños quieren que impriman sus tareas, las completen y suban fotos del trabajo terminado a internet. Los formularios y contratos del gobierno tienen que ser impresos, firmados y fotografiados. Con las escuelas y oficinas mayormente cerradas, estos documentos se imprimen desde nuestras casas.

El cierre también ha hecho que millones de personas se queden sin trabajo y que millones más sufran dificultades financieras. Es difícil imaginar un peor momento para que HP meta sus manos más profundamente en los bolsillos de sus clientes.

Líderes de la industria

La industria de la impresión es líder mundial en lo que se refiere al uso de la tecnología para confiscar el valor al público, y HP lidera la industria de la impresión.

Pero estos son timos infecciosos. Para los aspirantes a ladrones, los artilugios “inteligentes” son un riesgo moral, una tentación irresistible de usar esos artilugios inteligentes para reconfigurar la naturaleza misma de la propiedad privada, de tal manera que sólo las empresas pueden ser verdaderamente propietarias de las cosas, y el resto de nosotros somos meros licenciatarios, cuyo uso de los dispositivos que compramos está sujeto a los términos y condiciones siempre cambiantes establecidos en salas de juntas lejanas.

Desde Apple a John Deere, pasando por GM, Tesla y Medtronic, la ficción legal de que no posees nada se utiliza para obligarte a organizar tus asuntos en beneficio de los accionistas de la empresa a tu costa.

Y cuando se trata del modelo de negocio de “navajas y cuchillas”, los sistemas integrados ofrecen posibilidades tecno-distópicas que ninguna empresa de afeitado ha soñado jamás: la capacidad de utilizar la ley y la tecnología para evitar que los competidores ofrezcan sus propios consumibles. Desde las cápsulas de café hasta los paquetes de jugo, desde la arena para gatos hasta las bombillas, el modelo comercial de cartuchos de tinta para impresoras ha inspirado a muchos imitadores.

HP ha recorrido un largo camino desde la década de 1930, reinventándose varias veces, siendo pionera en ordenadores personales y servidores. Pero la última reinvención de la compañía como estafadora de tinta de cartera es un triste giro, y lo único peor que el declive de HP son los muchos imitadores que ha inspirado.

En memoria de Víctor Basterra, obrero gráfico

El movimiento de tropas en El Guerguerat hace peligrar la ya frágil paz en el Sáhara Occidental.

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