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Una generación que creció con Google está obligando a los profesores a replantearse sus planes de clase

Fancy Letter C Template The Ten Common Stereotypes When It ...atherine Garland, astrofísica, empezó a ver el problema en 2017. Estaba impartiendo un curso de ingeniería y sus alumnos utilizaban un software de simulación para modelar turbinas para motores de aviones. Había planteado la tarea con claridad, pero un alumno tras otro la llamaba para pedirle ayuda. Todos recibían el mismo mensaje de error: El programa no podía encontrar sus archivos.

Garland pensó que sería una solución fácil. Preguntaba a cada alumno dónde había guardado su proyecto. ¿Podrían estar en el escritorio? ¿Tal vez en la unidad compartida? Pero una y otra vez, se encontró con la duda. «¿De qué está hablando?«, preguntaron varios estudiantes. No sólo no sabían dónde estaban guardados sus archivos, sino que no entendían la pregunta.

Poco a poco, Garland llegó a la misma conclusión que muchos de sus colegas educadores han alcanzado en los últimos cuatro años: el concepto de carpetas y directorios de archivos, esencial para la comprensión de los ordenadores de las generaciones anteriores, es un galimatías para muchos estudiantes modernos.

Los profesores tienen recuerdos variados de cuándo vieron por primera vez la desconexión. Pero sus estimaciones (incluso las más provisionales) son sorprendentemente similares. Ha sido un problema desde hace unos cuatro años, comenzando -para muchos educadores- alrededor del otoño de 2017.

Eso es aproximadamente cuando Lincoln Colling, profesor del departamento de psicología de la Universidad de Sussex, dijo a una clase llena de estudiantes de investigación que sacaran un archivo de un directorio específico y se encontró con miradas vacías. Fue el mismo semestre en que Nicolás Guarín-Zapata, físico aplicado y profesor de la Universidad EAFIT de Colombia, se dio cuenta de que los alumnos de sus clases tenían problemas para encontrar sus documentos. Fue el mismo año en que empezaron a aparecer mensajes en foros de educadores pidiendo ayuda para explicar el concepto de archivo.

Guarín-Zapata es un organizador. Tiene una intrincada jerarquía de carpetas en su ordenador y clasifica las fotos de su smartphone por categorías. Creció en la universidad a principios de la década de 2000, con la necesidad de mantener los papeles organizados. Ahora, piensa en sus discos duros como si fueran archivadores. «Abro un cajón, y dentro de ese cajón, tengo otro gabinete con más cajones«, dijo a The Verge. «Como una estructura anidada. Al final, tengo una carpeta o un papel al que puedo acceder«.

carpetasEl modelo mental de Guarín-Zapata se conoce comúnmente como estructura de directorios, el sistema jerárquico de carpetas que los sistemas operativos de los ordenadores modernos utilizan para organizar los archivos. Es la idea de que un ordenador moderno no guarda un archivo en una extensión infinita; lo guarda en la carpeta «Descargas«, en la carpeta «Escritorio» o en la carpeta «Documentos«, todas ellas dentro de «Usuario«, y cada una de las cuales puede tener carpetas anidadas dentro de ellas también. Es una idea que probablemente sea intuitiva para cualquier usuario de ordenador que recuerde el disquete.

En términos más generales, la estructura de directorios connota una ubicación física: la idea de que un archivo almacenado en un ordenador se encuentra en algún lugar de ese ordenador, en una ubicación específica y discreta. Es un concepto que siempre le ha parecido obvio a Garland, pero que parece completamente ajeno a sus alumnos. «Tiendo a pensar que un elemento vive en una carpeta concreta. Vive en un lugar, y tengo que ir a esa carpeta para encontrarlo«, dice Garland. «Ellos lo ven como un cubo, y todo está en el cubo«.

Esto coincide con la forma en que Joshua Drossman, estudiante de último año en Princeton, ha entendido los sistemas informáticos desde que tiene uso de razón. «Lo más intuitivo sería el cesto de la ropa sucia, en el que tienes todo junto y sacas lo que necesitas en cada momento«, dice, intentando describir su modelo mental.

Como estudiante de investigación de operaciones e ingeniería financiera, Drossman sabe cómo programar: ha sido entrenado para navegar por directorios y carpetas durante sus años de estudiante, y entiende su importancia en su campo. Pero no es del todo natural, y a veces se resbala. A mitad de un reciente proyecto de investigación de nueve meses, había acumulado tantos archivos que renunció a mantenerlos todos estructurados. «Intento ser organizado, pero llega un momento en el que hay tantos archivos que se convierte en un caos«, dice Drossman. Muchos de sus artículos acabaron en una enorme carpeta.

Peter Plavchan, profesor asociado de física y astronomía en la Universidad George Mason, ha visto un comportamiento similar en sus estudiantes y no puede entenderlo. «Los estudiantes han tenido estos ordenadores en mi laboratorio; tendrán mil archivos en su escritorio completamente desorganizados«, dijo a The Verge, con cierta incredulidad. «Yo soy una especie de organizador obsesivo… pero ellos no tienen ningún problema en tener 1.000 archivos en el mismo directorio. Y creo que eso se debe fundamentalmente a un cambio en la forma de acceder a los archivos.»

Aubrey Vogel, estudiante de periodismo en Texas A&M, ha tenido experiencias similares a las de Drossman. Ya se había topado con la estructura de directorios; de niña compartía el ordenador con su abuelo, que le enseñó a guardar elementos en carpetas. Pero a medida que ha crecido, se ha alejado de ese sistema: ahora mantiene un directorio masivo para las tareas escolares y otro para su trabajo. Los documentos de los que no está segura van en una tercera carpeta llamada «Ordenar«.

«Por mucho que quiera que estén organizados y trate de que lo estén, es un gran desorden«, dice Vogel sobre sus archivos. Y añade: «Mi familia siempre me hace pasar un mal rato cuando ven la pantalla de mi ordenador, que tiene como 50 mil iconos«.

¿Por qué han cambiado los modelos mentales? Drossman, por su parte, no tiene idea. “No creo que siquiera lo haya pensado cuando empecé a usar ordenadores”, responde.

Es posible que la analogía que varios profesores señalaron – los archivadores – ya no sea útil ya que muchos estudiantes de la edad de Drossman pasaron sus años de secundaria almacenando documentos como OneDrive y Dropbox en lugar de en espacios físicos. También podría tener que ver con el otro software que están acostumbrados a  aplicaciones dominantes de teléfonos inteligentes como Instagram, TikTok, Facebook y YouTube todos implican sacar contenido de un vasto mar en línea en lugar de ubicarlo dentro de una jerarquía anidada. “Cuando quiero desplazarme a Snapchat, Twitter, no están en ningún orden particular, pero sé exactamente dónde están”, dice Vogel, quien es un usuario dedicado del iPhone. Algunas de ellas se reducen a la memoria muscular.

Pero también puede ser que en una época en la que todas las interfaces de usuario imaginables incluyen una función de búsqueda, los jóvenes nunca han necesitado carpetas o directorios para las tareas que realizan. Los primeros motores de búsqueda de Internet se utilizaron alrededor de 1990, pero funciones como Windows Search y Spotlight en macOS son productos de principios de la década de 2000. La mayoría de los estudiantes universitarios de primer año de 2017 nacieron a finales de los 90. Estaban en la escuela primaria cuando debutó el iPhone; tienen más o menos la misma edad que Google. Mientras que muchos de los profesores actuales crecieron sin funciones de búsqueda en sus teléfonos y ordenadores, los estudiantes de hoy no recuerdan cada vez más un mundo sin ellas.

“Crecí cuando tenías que tener un archivo; tenías que guardarlo; tenías que saber dónde se guardaba. No había función de búsqueda”, dice Saavik Ford, profesor de astronomía en el Borough of Manhattan Community College. Pero entre sus estudiantes, “No hay una concepción de que hay un lugar donde viven los archivos. Lo buscan y lo traen”. Añadió: “Tienen una canasta de lavandería llena de ropa, y tienen un robot que les recogerá cada pieza de ropa que quieren bajo demanda”. (Algunas compañías han jugado por ahí con robots de lavandería, con poco resultado).

Hasta cierto punto, la nueva mentalidad puede reflejar una progresión tecnológica natural y esperada. Plavchan recuerda tener conexiones similares con sus propios profesores. “Cuando era estudiante, estoy seguro de que había un profesor que dijo, «Oh Zeus mío, no entiendo cómo esta persona no sabe cómo vender un chip en una pizarra», dice. “Este tipo de cuestión generacional siempre ha existido”. Y aunque existen estructuras de directorio en cada ordenador (así como en entornos como Google Drive), las iteraciones de hoy de macOS y Windows hacen un excelente trabajo de ocultarlos. (Sus juegos de Steam todos viven en una carpeta llamada “steamapps” — ¿cuándo fue la última vez que hizo clic en eso?) El mundo virtual de hoy es en gran medida una búsqueda; las personas en muchas profesiones modernas tienen poca necesidad de interactuar con jerarquías anidadas.

Pero en los campos STEM, la estructura de directorios sigue siendo crucial. Los astrónomos, por ejemplo, pueden trabajar con cientos de miles de archivos en el mismo formato, lo que puede ser poco inteligente para escalar a un sistema de búsqueda, dice Plavchan.

El problema principal es que los investigadores de código escriben, se ejecutan en la línea de comandos, necesitan saber exactamente cómo acceder a los archivos con los que está trabajando — no pueden buscar esos archivos por su cuenta. Algunos idiomas de programación tienen funciones de búsqueda, pero son difíciles de implementar y no se utilizan comúnmente. Es en las lecciones de programación donde los profesores STEM, a través de campos, están encontrando problemas.

Las clases de informática en la escuela secundaria -es decir, de programación- están aumentando en todo el mundo. Pero eso no se ha traducido en una mejor preparación para los cursos universitarios en todos los casos. A Guarín-Zapata se le enseñaron los fundamentos de la informática en el instituto -cómo guardar, cómo utilizar las carpetas de archivos, cómo navegar por el terminal-, conocimientos que muchos de sus alumnos actuales no tienen. Los estudiantes de secundaria con los que trabaja Garland no han conocido la estructura de directorios a menos que hayan tomado cursos de STEM de nivel superior. Vogel recuerda haber guardado carpetas de archivos en una clase de informática de primer grado, pero dice que nunca le enseñaron directamente lo que eran las carpetas; ese tipo de lecciones han pasado a un segundo plano en medio de un creciente énfasis en las «habilidades del siglo XXI» en el espacio educativo.

tonanteUn cínico podría culpar a la incompetencia generacional. Un estudio internacional de 2018 que midió las «capacidades para usar la información y las tecnologías informáticas de forma productiva» de los alumnos de octavo grado proclamó que solo el 2% de la Generación Z había alcanzado el nivel más alto de «nativo digital» de conocimientos informáticos. «Nuestros estudiantes tienen graves problemas«, escribió un educador.

Pero es probable que el problema no sea que los estudiantes modernos estén aprendiendo menos habilidades digitales, sino que estén aprendiendo otras diferentes. Guarín-Zapata, a pesar de su conocimiento de la estructura de directorios, no entiende Instagram tan bien como sus alumnos, a pesar de tener una cuenta desde hace un año. Ha tenido alumnos que le han intentado explicar la aplicación con detalle, pero «sigo sin entenderlo«, se queja.

«Ellos usan un ordenador de una manera y nosotros de otra«, subraya Guarín-Zapata. «Ahí es donde empieza el problema«.

Ford está de acuerdo. Son inteligentes, dice. “Están haciendo astrofísica. Comprenden temas. Pero no  captan esto. ”

Independientemente de la fuente, la consecuencia es clara. Los educadores STEM están tomando cada vez más funciones duales: las de los instructores no sólo en su campo de experiencia sino también en los fundamentos de la informática.

Los cursos de Colling ahora incluyen una conferencia completa de dos horas para explicar la estructura del directorio. Le gusta encontrar archivos para dar direcciones de conducción. Muestra mapas de árboles de directorios y pide a sus estudiantes que finjan que están guiando a otros a un punto destacado. Usa cada analogía que pueda pensar.

Plavchan ahora también pasa mucho tiempo enseñando a sus estudiantes sobre la estructura de directorios en sus cursos, junto con otros básicos, como extensiones de archivo y navegación terminal. Guarín-Zapata comienza sus semestres con un tutorial similar. “Empiezo con una pequeña charla sobre un modelo mental de un ordenador, lo que es un ordenador”, dice. “Tenemos memoria; tenemos un disco duro; tenemos una interfaz; tenemos una estructura de archivos. ”

Es un concepto difícil de seguir, sin embargo. La estructura del directorio no es intuitiva para los estudiantes, pero es tan intuitiva para los profesores que tienen dificultad para encontrar cómo explicarlo. “Le hemos dedicado un tiempo a saber qué es un archivo, pero yo estaba un poco perdido intentando explicarlo”, lamentó un educador en un foro de 2019, un sentimiento que los encuestados compartieron. Ford escribió sobre analogías útiles en Twitter  y se enconttró con varias sugerencias: ramas y hojas de árboles físicos, utensilios de cocina ordenados en cajones, libros y estantes en una biblioteca, “Llévate sus teléfonos y ponles DRDOS.”

Pero incluso después de presentar a los estudiantes la metáfora de los libros, Colling todavía no tiene claro que sus estudiantes sepan de que está hablando: “Siento que estoy teniendo algún éxito, pero sí, a veces es difícil de decir”, gime.

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